Andrógenos: ¿Qué son?, Función, Mecanismo de acción, y más

Los andrógenos son sustancias excretadas por la corteza de las glándulas suprarrenales, lugar donde se producen las hormonas sexuales tanto femeninas como masculinas. En la zona reticular de la corteza suprarrenal se encuentran las células que segregan los esteroides sexuales como los andrógenos.

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En este artículo informativo conoceremos a fondo lo que son los andrógenos, sus  características, mecanismos de acción y otros aspectos importantes de sus funciones en el organismo.

¿Qué son?

Los andrógenos. son hormonas esteroideas sexuales masculinas, son derivados del ciclopentanoperhidrofenantreno o esterano, la cual es su base estructural. Se clasifican en tres tipos: la testosterona, la androsterona y la androstenediona. Los andrógenos ayudan con el control del metabolismo y el desarrollo de las características sexuales.

Este tipo de hormona es sintetizada a partir del colesterol, que se encuentra en los tejidos corporales y en el plasma sanguíneo, en las gónadas y en las glándulas suprarrenales, pasan a través de la membrana celular para unirse a los receptores de hormonas esteroides, generalmente viajan en la sangre unidas a un transportador específico que se llama globulina fijadora de hormonas sexuales.

La sustancia precursora de las hormonas esteroideas se llama dehidroepiandrosterona, la cual origina el androstano, que es el esteroide originario de todas las sustancias androgénicas del organismo, de la cual provienen el 10 porciento de los andrógenos en el hombre.

Las hormonas esteroideas son segregadas por células especializadas, cuyo fin es el de influir en el comportamiento y funciones de otra célula, y pueden ser agrupadas en 5 categorías como lo son los glucocorticoides, los mineralocorticoides, los andrógenos,  los estrógenos y los progestágenos.

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En el hombre, la testosterona es segregada por los testículos y por la corteza de las glándulas suprarrenales, básicamente en la zona reticular de la misma. Las glándulas suprarrenales están ubicadas sobre los riñones en la parte media del cuerpo humano.

Ernest Laqueur identificó químicamente la testosterona, en el año 1935, y sus estudios desarrollaron la fisiología, farmacología y clínica de las hormonas sexuales masculinas.

Tipos de andrógenos

La corteza suprarrenal produce muchas hormonas de la cuales las más importantes son el cortisol, la aldosterona y los andrógenos suprarrenales.

A las enfermedades de las glándulas suprarrenales, se les llama endocrinopatías, y algunas de ellas son Síndrome de Cushing, enfermedad de Addison, Hiperaldosteronismo, y los síndromes de Hiperplasia suprarrenal congénita.

Los andrógenos suprarrenales, son un grupo que alberga los 19 esteroides de carbono sintetizados por la corteza suprarrenal en su capa interior o zona reticular.  Estos esteroides precursores son:

  • La dehidroepiandrosterona: (DHEA)

Es una hormona esteroide producida por el colesterol en la corteza suprarrenal. También puede conocerse como dehidroepiandrosterona o dehidroepiandrosterona.

  • Androstenediona:

Esteroide producido por los testículos y la corteza suprarrenal.

  • Androstenediol:

Es el principal regulador de las hormonas segregadas, como la gonadotrofina que pertenecen a  la serie de hormonas secretadas por la hipófisis.

  • Androsterona:

Es un derivado de la progesterona, la cual provoca efectos masculinizantes menores a los que produce la progesterona. Esta hormona también es producida por la corteza suprarrenal, y podemos encontrarla en el plasma y en la orina.

  • Dihidrotestosterona: (DTH)

Es el andrógeno que se enlaza con más fuerza a los receptores andrógenos.

Función

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La función principal de los andrógenos, es el desarrollo embriológico de los órganos sexuales masculinos primarios durante la etapa de gestación y el desarrollo de las características sexuales secundarias masculinas en la pubertad.

Tanto los hombres como las mujeres tienen andrógenos en su cuerpo, contrariamente  a lo que se piensa que en la mujer no los hay,  lo cual no es cierto, las tienen pero a niveles mas bajos, y actúan en la líbido y la excitación sexual.

La concentración plasmática de la testosterona tiene su punto máximo en tres periodos de la vida, como lo son la fase de desarrollo embrionario, ya a partir de la octava semana de desarrollo fetal, y disminuye antes del nacimiento; aumenta en el periodo neonatal y disminuye pasado el año de vida. La producción de testosterona también aumenta en la pubertad ya que es secretada por la hipófisis, y tiende a bajar de manera significativa después de los 40 años.

En el desarrollo fetal

A partir de la 6 semana de gestación, aparecen los cordones epiteliales en los testículos en formación en el feto, estos incorporan las células germinales, que son las células que tienen la información genética de cada ser humano, mientras se desplazan hacia las gónadas.

En los varones, ciertos genes del cromosoma  controlan el desarrollo del fenotipo masculino, y los cordones epiteliales invaden las gónadas por completo.

Hacia la 8 semana, aparecen las células de Leydig y las células de Sartoli, las cuales se encargan de la producción de andrógenos en el organismo.

Por el efecto de la influencia de los andrógenos, los conductos mesofrénicos evolucionan, hasta formar los epidímos, los conductos deferentes y la vesícula seminal.

Debido a  la acción de los andrógenos, los conductos embriónicos de Muller no se transforman en trompas de Falopio, o en cualquier otro tejido del aparato reproductor femenino.

Los andrógenos inician, y colaboran en el proceso de permitir el viaje del movimiento normal de los testículos hacia el escroto.

A los dos meses de gestación del feto, la corteza suprarrenal, es ya identificable como un órgano separado, está compuesta por una zona fetal y por una zona definitiva, la cual tiene una  composición similar a la que tiene el órgano en un adulto.

En el transcurso de la etapa embrionaria, sus efectos son necesarios para el desarrollo del fenotipo masculino.

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En la Espermatogénesis

La espermatogénesis se realiza en los testículos, las cuales son las glándulas sexuales masculinas.

Antes de la pubertad la producción mínima de andrógenos inhibe las gonadotropinas por lo que no se secretan.

En la pubertad las gonadotropinas se hacen insensibles a la inhibición por retroalimentación, lo cual las activa y comienza la producción de testosterona.

En esta etapa aumenta la producción de andrógenos, los cordones sexuales se ahuecan formando los túbulos seminíferos y las células germinales se comienzan a producir en el esperma.

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Debido al aumento en la producción de andrógenos durante la pubertad, comienza a ocurrir el proceso de síntesis de los espermatozoides, llamado espermatogénesis.

En el interior de los testículos se encuentran los túbulos seminíferos, que son pequeños tubos enrollados que miden de 30 a 60 centímetros de longitud y 0,2 milímetros de diámetro cada uno. Entre los dos testículos tienen como un millar de éstas estructuras.

Este proceso se realiza también en la edad adulta, los andrógenos conjunto a las células de Sartoli producen el esperma.

Los niveles elevados de andrógenos, cuando se ingieren suplementos androgénicos, pueden producir que los túbulos seminíferos lo que puede ocasionar degeneración de los mismos y provocar infertilidad en el hombre.

Desarrollo físico

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Los hombres suelen tener más músculo esquelético que las mujeres, estos músculos son de tipo estriado y están pegados al esqueleto. Los andrógenos, potencian la ampliación de las células del músculo y refuerzan la acción de las mismas en el músculo esquelético.

En la etapa de la adolescencia, la testosterona incrementa la talla y el peso corporal, se efectúa un desarrollo de la musculatura, y la piel se torna mas gruesa y mas grasosa debido a las glándulas sebáceas, y es aquí cuando se empieza a notar la presencia del acné.

La cantidad de vello corporal aumenta notablemente, hay cambios en la voz y aparece la barba. Los andrógenos también influyen en la conducta sexual del hombre.

Los andrógenos y su nivel en el organismo, influyen en el comportamiento humano, como la conducta agresiva, la libido  y la conducta sexual, ya que algunas personas son sensibles a las hormonas esteroides en del sexo masculino.

Mecanismo de acción

Los andrógenos se sintetizan a partir del colesterol, después de haber sido producidos en las gónadas y glándulas suprarrenales. La conversión de la testosterona a la dihidrotestosterona ocurre en la glándula prostática, el hígado, el cerebro y la piel. Metabolizándose principalmente en el hígado.

La testosterona es transformada a dihidrotestosterona por acción de una reductasa, y es la mediadora  de la regulación de la producción de las hormonas lipídicas y la espermatogénesis.

La testosterona se une a una proteína receptora intracelular y a elementos reguladores  específicos que actúan incrementando la de genes regulados por hormonas.

El receptor de andrógenos pertenece al grupo de receptores de hormonas esteroideas y tiroideas, está codificado por un gen que se encuentra en el cromosoma X y con dominio de unión a andrógenos y a la cadena de ADN.

Estrógenos y Andrógenos

Las hormonas sexuales son las que producen y segregan las glándulas sexuales, que quiere decir, en el ovario en la mujer y los testículos en el hombre.

Los ovarios producen hormonas sexuales femeninas, es decir, estrógenos y gestágenos, y los testículos producen hormonas sexuales masculinas como los andrógenos.

La testosterona es el andrógeno más importante que genera los testículos, y en el caso femenino, el estrógeno más importante sintetizado es el estradiol, la progesterona es el más importante de los gestágenos.

En la mujer, la función primordial de los estrógenos y gestágenos, es la de preparar el aparato reproductor femenino para la recepción del esperma y la función del óvulo fecundado.

En los folículos ováricos es donde se producen los estrógenos y la progesterona, hormonas que son segregadas de manera cíclica cada 28 días, en la edad fértil de la mujer, proceso que es conocido como menstruación.

Las mujeres entre los 40 y 60 años de edad, experimentan un deterioro de la función ovárica, se reduce la producción hormonal, parcial o totalmente, y cesan los ciclos menstruales, a este fenómeno biológico se le conoce como menopausia.

En el hombre, los andrógenos cumplen una función primordial, son los responsables del desarrollo del aparato genital masculino.

En el caso masculino, la testosterona se produce en las células especializadas llamadas Leydig, el hombre también experimenta una reducción en la producción de las mismas ocasionada por el envejecimiento, aunque de forma más suave y gradual que en la mujer.

Andrógenos y testosterona

La testosterona es una hormona esteroidea sexual, del grupo de los andrógenos, la cual es producida principalmente por los testículos y las glándulas suprarrenales, pero en menor medida. Es un esteroide anabólico y es también la principal hormona sexual masculina.

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La testosterona actúa sobre los tejidos reproductivos masculinos como los testículos y la próstata, promoviendo su desarrollo y también estimula la aparición de los caracteres sexuales secundarios, como lo son el incremento de la masa corporal y ósea, crecimiento del vello corporal y cambios en la voz, además ayuda a mantener el estado saludable del organismo al prevenir la osteoporosis en el hombre.

La testosterona es anabólica y algunos de sus efectos en el organismo son de tipo anabólico y androgénico.

Entre los efectos de la testosterona en el organismo  tenemos:

  • Virilización genital, aunque en menor grado que con la dihidrotestosterona.
  • Desarrollo de la próstata y de las vesículas seminales.
  • Influye en la percepción de la identidad de género.
  • Crecimiento de la masa muscular, fuerza corporal, incremento de la densidad ósea, maduración del sistema esquelético y del crecimiento longitudinal.
  • Ayuda a equilibrar los niveles de colesterol en la sangre.
  • Colabora en crecimiento de la glándula prostática.
  • Participa en la maduración de los órganos sexuales, principalmente el pene y el escroto, durante la pubertad influye en la aparición de los caracteres sexuales secundarios.
  • Desarrolla una sensación de bienestar y de vigor corporal.
  • Desencadena el inicio, la formación y la maduración de los espermatozoides en los testículos.
  • Promueve la producción de un semen de la calidad y densidad adecuada para la fecundación.
  • Contribuye a la generación y al mantenimiento de las erecciones.
  • La testosterona agranda ciertos órganos, como el corazón, los pulmones y el hígado.

Estructura química

La testosterona es un andrógeno, un esteroide derivado del ciclopentanoperhidrofenantreno, el cual tiene 19 átomos de carbono, su fórmula química es C19 H28 O2.

Esta estructura es básicamente necesaria para el mantenimiento de la actividad androgénica.

La testosterona puede incorporarse a varios tejidos para formar estradiol, la cual es una hormona esteroide sexual femenina, pero que el hombre también produce, siendo lo normal el nivel de 50 microgramos diarios.

La testosterona procedente del testículo, es producida por las células de Leydig, pero también es sintetizada en otros tejidos, a partir de los andrógenos circulantes provenientes de la zona reticular de la corteza suprarrenal.

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El primer paso para la biosíntesis de la testosterona es la rotura oxidativa de la cadena lateral del colesterol, por la oxidasa del citocromo 450 mitocondrial, sustancia que aporta la energía necesaria para la actividad celular, con la pérdida de 6 átomos de carbono para lograr una pregnenolona.

Luego, 2 átomos de carbono son removidos para crear una variedad de esteroides, entre ellas la androstenediona, la cual es reducida por la 17-beta hidroxiesteroide deshidrogenasa para producir la testosterona.

Más del 95 por ciento de la testosterona en el organismo masculino es producida por los testículos.

Como la mayoría de las hormonas, la testosterona, es proporcionada a los tejidos objetivos en la sangre, donde la mayor parte es transportada junto con 2 proteínas del plasma: la globulina fijadora de hormonas sexuales y la albúmina, que es la principal proteína de la sangre, la cual se sintetiza en el hígado y es la más abundante en el ser humano.

La cantidad de testosterona, producida por las células de Leydig están bajo el control de la hormona luteinizante y la hormona foliculoestimulante.

Cuando los niveles de testosterona están bajos, la hormona liberadora de gonadotropina es liberada por el hipotálamo, que a su vez estimula la glándula pituitaria para liberar la  hormona luteinizante, la cual promueve que los testículos produzcan testosterona.

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Algunos factores que pueden afectar a un  hombre para que su producción de testosterona sea baja pueden ser:

  • La desmotivación o depresión.
  • El envejecimiento.
  • El hipogonadismo.
  • Un entrenamiento fuerte utilizando pesas.
  • Deficiencia de zinc.
  • Administrarse antiandrógenos naturales o artificiales.

Disminución del nivel de testosterona

La disminución de los niveles de testosterona causa un efecto en el organismo cuya sintomatología es:

  • Disfunción eréctil con lo cual disminuye la fertilidad en el hombre.
  • Causa depresión, irritabilidad y ansiedad.
  • Dificulta la concentración y se tienen problemas de memoria.
  • Aumento de peso debido a la acumulación de grasa corporal y visceral.
  • Aumento de riesgo de desarrollar enfermedades cardiopulmonares y diabetes.
  • Pérdida de masa muscular, cabello y vello corporal.
  • Disminución del volumen de semen.
  • Taquicardias, dolor de cabeza y sudoración excesiva.
  • Dificultad para orinar.
  • Dolores musculares y articulares.

Si los niveles de testosterona en un hombre aumentan  a niveles más elevados de lo normal, es totalmente nocivo para el organismo, lo cual puede ser producido por causas naturales, o por administrarse dosis de testosterona, como por ejemplo con inyecciones intramusculares de esta hormona.

Un nivel de testosterona elevado puede producir en el hombre la formación de coágulos en el sistema circulatorio, ocasionando la probabilidad del hombre a sufrir de trombosis. (Ver artículo: Warfarina)

Cuando se presenta este caso, también se puede generar dificultad para orinar, o incrementar problemas urinarios pre-existentes, debido al agrandamiento de la próstata.

El desequilibrio de los niveles de testosterona generan cambios de humor frecuentes y tendencia a la violencia y la agresión.

Andrógenos para hombres

Los niveles de testosterona normal varían entre 350 – 1000 ng/dl (nanogramos sobre decilitros).

Después de los 30 años, el hombre experimenta una pérdida de testosterona que va desde 1 al 2 por ciento al año.

Con la disminución de la testosterona, los niveles de la globulina fijadora de las hormonas sexuales también bajan, afectando la salud, el vigor y la sexualidad en el hombre.

En cualquiera de los casos, se debe hacer un seguimiento de los niveles hormonales, ya sean bajos, normales o altos, para determinar con un especialista el tratamiento a seguir, ya que la falta o el exceso de la hormona, generan síntomas y alteraciones que influyen en el bienestar físico y sexual del hombre.

Cuando se presenta un déficit de testosterona en el organismo, verificado por exámenes sanguíneos completos y específicos, se puede recurrir a la administración de la hormona de origen exógeno, en una terapia hormonal controlada por su médico especialista.

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Síndrome de insensibilidad a los andrógenos

El síndrome de insensibilidad a los andrógenos, también llamado síndrome de Morris o síndrome de feminización testicular, es una condición genética corporal en donde los andrógenos, que son las hormonas que se encargan de desarrollar las características físicas masculinas, no son asimilados por las células, causando que el cuerpo del hombre desarrolle una apariencia totalmente femenina.

Los hombres con esta condición, carecen de la capacidad celular de procesar la información que proviene de las hormonas masculinas, provocando un desarrollo anormal del cuerpo.

En estos casos, las hormonas son producidas en los testículos, pero estos están en la parte baja del abdomen y no llegan a descender. Debido a esto el individuo, que posee los cromosomas de un hombre sano, desarrolla un cuerpo de mujer.

Existen dos tipos de síndrome de sensibilidad a los andrógenos tales como:

  • Completo:

Impide el desarrollo totalmente de cualquier característica masculina, es más el individuo nace y crece con si fuera una mujer, con los órganos sexuales que normalmente se presentan en ellas, como senos, caderas redondeadas, y vagina.

La disfuncionalidad presente se da al no tener ni útero, ni ovarios, lo cual hace que no haya proceso de menstruación, ni posibilidad de concebir.

  • Incompleto:

En el síndrome de sensibilidad incompleto, se da una mezcla de características sexuales, tanto femeninas y masculinas, como por ejemplo, un individuo que luzca como un nombre pero desarrolla los senos como una mujer. También en este caso se puede producir el trastorno que produce que el escroto no descienda hasta el testículo, lo cual se denomina criptorquidia.

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Terapia de reemplazo hormonal

Existe una terapia de reemplazo hormonal, tanto en hombres como en mujeres, cuyo beneficio principal es aliviar los molestos síntomas tanto de la menopausia como de la andropausia, y favorecer el disfrute de su sexualidad y bienestar general. (Ver artículo: Mesterolona)

El tratamiento para elevar los niveles de testosterona, se basa en la administración de la hormona, en sus diferentes formulaciones, como el parche, el gel, medicamento vía oral, y las inyecciones intramusculares, las cuales pueden ser de corto y largo plazo.

Los pacientes a los cuales se les indica este tratamiento, deben ser evaluados por un experto calificado, ya que la anatomía y fisiología es distinta en cada persona.

No hay un diagnóstico generalizado, porque son diversos los aspectos a tomar en cuenta para indicar el tipo de terapia correspondiente, tales como, el tipo y la severidad de los síntomas, los niveles de testosterona, los potenciales riesgos que tendría cambiarlos drásticamente y su efecto en el organismo tratado.

El uso de la terapia de reemplazo hormonal, es indicado en pacientes que tengan el nivel de testosterona inferior o igual a 300 nd/dl, lo cual se puede saber sólo con una prueba hematológica.

Para tratarla de manera efectiva y lograr una mejora en  la dolencia de los pacientes con bajos niveles de testosterona, se debe indicar un tratamiento para restituir los niveles de testosterona sérica, lo más similar posible a las concentraciones fisiológicas, y de manera conjunta, aliviar los síntomas comunes generados por la deficiencia hormonal, para proporcionarle al paciente mejor cantidad de vida.

Algunos de los beneficios de someter a un paciente a este tratamiento son la mejoría en el desempeño y la conducta sexual, también el bienestar en general el cual incluye un efecto benéfico sobre la masa y grasa corporal, sobre la estructura ósea, la capacidad intelectual y la condición cardiovascular.

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Contraindicaciones

Puede que transcurra algún tiempo, antes que se pueda notar una mejoría notable en el paciente, algunos de los síntomas pueden persistir mientras el nivel hormonal del cuerpo se estabiliza.

El administrar andrógenos al organismo, puede traer como consecuencia la elevación del antígeno prostático, exceso en el nivel de hematocritos, hiperplasia prostática, apneas del sueño e insuficiencia cardíaca descompensada, entre otros. (Ver artículo: Trimetoprim)

Es necesario e importantísimo hacer exámenes para descartar el cáncer prostático en el paciente, ya que puede promover una progresión en la enfermedad previamente diagnosticada.  Si el médico tratante indica que de todas maneras va a optar por la opción de la terapia de reemplazo hormonal, se debe monitorear al enfermo de forma seriada y constante, y evaluar el riesgo sobre el beneficio de esta terapia en cada caso.

Los andrógenos pueden producir masculinización si se administran en mujeres, y trastornos del crecimiento se se emplean en niños.

El  hipogonadismo, es una enfermedad que se presenta cuando las glándulas sexuales del cuerpo no producen hormonas o tienen muy bajo el nivel de producción de las mismas, es decir los testículos no funcionan correctamente por si mismos.

Esta enfermedad tiene su origen en  trastornos autoinmunitarios, genéticos y de desarrollo corporal, infecciones y deficiencias de la actividad renal o hepática.

El tratamiento de terapia de reemplazo hormonal, en casos de pacientes con hipogonadismo puede producir retención de líquido, brotes de acné, ginecomastia y fluctuaciones en el deseo sexual.

Los parches transdérmicos pueden producir irritaciones en la piel del paciente, algunas llegan a necesitar antibióticos para aliviar la lesión. (ver artículo: Bacitracina)

Al utilizar andrógenos administrados por vía oral, sobre todo los que contienen los llamados agentes 17-alquilados, pueden producir lesiones hepáticas graves.

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Nota: Recuerde consultar a su médico antes de administrarse cualquier medicamento.

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